Vibram verlaat de wereld van disc golf

Eén van de meest unieke disc golf fabrikanten stapt uit de ring

Je kent het wel… Je bent groot fan van een televisieserie en kijkt elke episode het moment dat ze uitkomen. Plots komt dan het grote nieuws: “[jouw favoriete serie] is geannuleerd!” Oké, het is misschien niet helemaal vergelijkbaar met disc golf, maar ook weer wel. Ikzelf ben een groot liefhebber van de unieke rubberen discs van Vibram. Mijn allereerste disc was een Vibram Ibex. Hiermee speelde ik ieder onderdeel van een hole; van driven tot putten.

Het was voor mijzelf dan ook ontzettend leuk om in oktober 2017 met Disc Golf Adventure het merk Vibram naar Nederland te brengen. Dit deden we middels een grote “Unlocking Game” als marketingcampagne. Spelers met een oplettend oog konden tussen vrijdag 13 oktober en woensdag 15 november geheime codes vinden op verschillende disc golf courses in Nederland. Hiermee ontsleutelden zij drie nieuwe producten en ontvingen hiervan zelf één gratis. Op deze wijze hebben wij alle Vibram discs op onze webshop ontsleuteld over een periode van vier weken.

Het is ontzettend jammer dat Vibram drie maanden later heeft besloten te stoppen met het produceren van nieuwe schijven. Omdat het één van mijn favoriete merken is, heb ik besloten een blog te schrijven over hun moeilijke beslissing, waarbij ze uiteindelijk toch de knoop hebben doorgehakt.

In deze blogpost kijken we eerst naar de officiële ‘announcement’ die Jeff Laney vorige week (20 februari 2018) op de Facebook van Vibram Disc Golf heeft geplaatst. Aansluitend kijken we naar het bedrijf Vibram als geheel en wat hen zo uniek maakte. Tot slot maak ik zelf een speculatie van wat ik denk dat mogelijke factoren kunnen zijn geweest in hun beslissing om uit de frisbeesport te stappen. Hierbij wil ik absoluut benadrukken dat dit puur mijn eigen speculatie is en ik geen inzicht heb in hun cijfers of interne besluitvorming. Ik hoor graag ook jullie mening. Laat vooral een bericht achter met jouw eigen mening en gedachten over deze beslissing.

 

  1. Announcement: Vibram Shutting Down Manufacturing
  2. Wat maakte Vibram zo uniek?
  3. Wat zou de reden kunnen zijn geweest?

1. Announcement: Vibram Shutting Down Manufacturing

Het is inmiddels een week geleden sinds Jeff Laney (Disc Golf Manager Vibram) het onderstaande bericht op Facebook heeft geplaatst. In Nederlandse tijd was dit in de nacht van dinsdag op woensdag 21 februari 2018.

 

 

De officiële ‘announcement’ kwam uit het niets. Opvolgend heeft het een aantal dagen geduurd voordat er veranderingen zichtbaar waren op de officiële website. Tijdens het schrijven van deze post (27 februari 2018) staat het volgende op de website van Vibram Disc Golf:

“All Disc Golf Sales FINAL. No returns or exchanges. Discs are going FAST! Get them while you can.”

Vibram was één van de grotere jongens in de discgolfwereld. Ze hadden al tien jaar een eigen discgolflijn met maar liefst 16 verschillende discs in 5+ verschillende materialen. Weinig mensen zagen dit aankomen. Een korte opsomming waarom:

  • Vibram was in 2017 een (heel) stuk actiever geworden op Facebook. Van 6 posts in 2016… naar 111 in 2017!
  • Op 1 november 2017 gaf Vibram aan een nieuw discgolfteam te beginnen: The Grip Team. Hiermee wilden ze de ‘gewone’ discgolfer vertegenwoordigen. In de laatste twee weken van januari 2018 hebben ze via Facebook officieel de teamleden geïntroduceerd.
  • In combinatie met het nieuwe Grip Team, gaf Vibram op 16 november 2017 ook aan een compleet nieuwe reeks evenementen te starten in 2018: Grip Events. In maart 2018 zouden zij de eerste Vibram Retailers uitnodigen om deel te nemen aan deze evenementen.
  • Op 27 november 2017 is bekend geworden dat MVP Disc Sports de nieuwe sponsor zou worden van het jaarlijks terugkerende tournament op de bekende Maple Hill Disc Golf Course in Amerika. Hiermee neemt MVP de sponsoring over van Vibram, die tien jaar lang de sponsor was van de Vibram Open. De naam van het evenement verandert nu dus naar MVP Open.

 

Een doelgroepverandering?
Met de oprichting van het nieuwe Grip Team en de start van een reeks nieuwe evenementen, leek het erop dat Vibram meer aandacht wou besteden aan de gewone discgolfer: de hobbyisten. De professionele competitie, de Vibram Open, hebben ze hierbij uit handen gegeven aan MVP. De Vibram Open trok jarenlang de bekendste namen in de discgolfwereld, zoals Paul McBeth, Ricky Wysocki en Paige Pierce. Dit besluit gaf een heel duidelijk teken af, wijzend naar een doelgroepverandering. Meer hierover in het derde hoofdstuk.

Persoonlijk was ik erg blij met deze ontwikkelingen. Met Disc Golf Adventure richten wij ons meer op hobbyisten en beginnende spelers dan op professionals. Onze kernwaarden kwamen nog dichter bij elkaar. Wie weet wat de toekomst had kunnen brengen.

 

“Vibram stopped producing Granite discs”
Boem. Dat nieuws kwam binnen met een knal. Op 13 februari 2018, precies een week voor de officiële aankondiging helemaal te stoppen met disc golf, kwam Vibram met ander groot nieuws. Vibram staat bekend om hun kleurrijke discs. Zo biedt het merk onder andere de bijzondere Granite discs aan. Granite is Vibrams’ blik op de culturele oorsprong van de sport. Deze discs hebben allemaal een erg kleurrijke print, met vier of meer verschillende kleuren.

 

 

Plots niet meer. Productie van Granite komt op 13 februari tot een stop. Toch was het moeilijk om uit dit bericht te voorspellen dat Vibram helemaal zou stoppen met disc golf. In hetzelfde bericht gaven ze namelijk aan met een compleet nieuwe stijl te komen: Multicolor. “We’re about to start production on them.” Nou, dat geeft wel weer een kick! Toch? Multicolor vervangt Granite. Granite discs waren al prachtig. Jammer dat ze gaan, maar met wat voor nieuws zal Vibram komen aanzetten? Hier krijg je gemixte gevoelens bij.

 

Vibram gaf op 13 februari 2018 aan te stoppen met de productie van Granite discs.

2. Wat maakte Vibram zo uniek?

Vibram was de meest unieke fabrikant binnen de sport disc golf. Je zou bijna kunnen zeggen dat het een soort Apple is. Vibram dacht anders. Waar de gehele markt schijven van plastic fabriceerde, kwam Vibram aanzetten met rubber. Waar sommigen sceptisch waren, was Vibram zelfverzekerd.

 

Van plastic naar rubber
Begin 2009 meldde Steve Dodge op de PDGA website dat Vibram serieus na zat te denken om toe te treden tot de frisbeesport. Vibram, een bedrijf bekend van de hoge kwaliteit rubberen zolen, ging de concurrentie aan met plastic. Men zegt wel eens dat de grootste concurrenten uit onverwachtse hoek komen. Ik vraag me af of de toen huidige discgolffabrikanten deze speler aan zagen komen.

 

Hello All,

The US arm of Vibram has asked me to consult with them to determine their viability in the disc golf market. As you may or may not know, Vibram makes shoe soles and is world renowned for their quality and craftsmanship. Their goals in entering the disc golf market are three fold.

1. Expand the appreciation for and knowledge of the Vibram brand
2. Utilize their ability to create innovative, quality products for the disc golf market
3. Grow and support the sport

We are currently testing the first disc that is planned to be released, a stable to overstable putter named the V.P. (Vibram Putter). 

In addition to our lab testing, we are looking for ten to fifteen folks that would be interested in seriously testing the V.P. We will provide a handful of discs (in your desired weight and stiffness) as well as a “Vibram Tester” t-shirt. All that we require is an honest assessment of the disc.

If you would be interested in helping us, please send me an email or PM with your disc golf resume and why you would be a good Vibram disc tester.

Geschreven door Steve Dodge

Sales & Marketing Manager, Vibram Disc Golf

Vibrams’ eerste disc werd de VP, een afkorting voor “Vibram Putter”. Dit eerste onderzoek bleek een succes te zijn. Het bedrijf bracht schijf na schijf uit. Putters, mid-range discs, fairway drivers en distance drivers. Hun allereerste distance driver, de Lace, was één van de snelste, rechtvliegende distance drivers op de markt. En, volgens inBounds Disc Golf, was de Lace de verst vliegende disc ter wereld.

Het bedrijf kon niet meer worden genegeerd. Vibram was één van de grootste spelers in de markt. Rubber deed het geweldig.

 

Kleuren
Discs zijn altijd beschikbaar geweest in verschillende kleuren. Echter, meerdere kleuren op één disc kwam weinig voor. Ook hierin liet Vibram hun unieke visie op de sport zien. Het veelzijdig gebruik van verschillende kleurcombinaties was Vibrams’ blik op de culturele wortels van de sport: de coole, individualistische esthetiek.

De meeste schijven hebben vier basiskleuren, maar uitvallers kunnen wel tot uit zeven verschillende kleuren bestaan.

 

 

Vibram denkt anders…
Of ze nou echt anders denken… Ik denk dat velen van ons hier wel eens over hebben gedroomd. Maar Vibram doet het gewoon. In augustus 2017 maakten ze een shuriken(!) (wellicht niet PDGA-approved).

Met een aantal van deze in je jaszak kun je op tasjesdieven gooien. Een beetje discgolfer zou er dan één raak moeten kunnen gooien, toch? Een Naruto-fan kan er alleen maar van dromen om deze in zijn assortiment te hebben.

 

3. Wat zou de reden kunnen zijn geweest?

Zo’n plots besluit nodigt altijd uit tot speculatie, zeker wanneer het een grote speler als Vibram betreft. Voordat ik over ga tot het speculeren wil ik toch even herhalen dat alles in dit hoofdstuk puur mijn eigen speculatie is. Ik kan er volledig naast zitten en moet het doen met de weinige beschikbare informatie. Ik hoor graag jullie mening in ‘the comments below’.

 

Wat is Vibram?
Wat voor een bedrijf is Vibram? Stel je voor dat je dit vraagt aan een willekeurige voorbijganger op straat. Waarschijnlijk moeten ze even nadenken en zullen dan iets noemen als ‘schoenen’, of zelfs wat specifieker: “Die schoenen met van die teentjes.” Dit is hoe Vibram bekend staat. Dat is hun hoofdproduct.

 

Hoe is Vibram ontstaan?
We springen even terug naar het jaar 1935. Vitale Bramani leidde een expeditie door de Italiaanse Alpen. Terug in deze tijd waren klimschoenen nog heel anders geconstrueerd en hadden een veel minder sterke grip dan we vandaag de dag gewend zijn. De expeditiegroep had meerdere soorten schoenen mee. Gedurende de trip moesten de klimmers hun schoenen regelmatig wisselen. De ene schoen was beter voor de ene ondergrond. De andere schoen was beter voor de andere ondergrond. In de Alpen was de wind extreem koud. De klimmers werden omringd door een dichte mist en kregen te maken met een sterke sneeuwstorm. Tijdens deze expeditie in 1935 zijn zes klimmers overleden door bevriezing en blootstelling aan het extreme weer.

Deze tragische gebeurtenis leidde naar de oprichting van Vibram. Vitale Bramani creëerde een speciale zool, geschikt voor de gehele bergbeklimming. Licht, flexibel en duurzaam. Met deze uitvinding heeft Vitale het leven van bergbeklimmers over de hele wereld een stuk makkelijker gemaakt, waaronder die van hen die de Mount Everest hebben overwonnen.

“The invention made to save life that today has grown to became a symbol for function and quality throughout the world.”

 

De WHY van Vibram
Is Vibram een rubberfabrikant of een schoen(zolen)fabrikant? De nummer één reden om toe te treden tot de discgolfmarkt, terug in 2009, was het vergroten van de naamsbekendheid van het merk Vibram. Maar was dit überhaupt wel een goed idee? Aan welke identiteit probeerden zij meer bekendheid te schenken? Het is goed mogelijk dat er bij veel consumenten (en wellicht zelfs het bedrijf zelf) een identiteitscrisis is ontstaan. Ondanks dat Vibram geweldige producten leverde voor de sport disc golf, zijn ze afgeweken van hun originele visie.

Wellicht dat sommigen van jullie bekend zijn met The Golden Circle van Simon Sinek. Zijn Ted Talk heeft miljoenen views weten te genereren op YouTube. Daaropvolgend heeft hij het boek ‘Start With Why‘ geschreven. Hij omschrijft de WHY als de identiteit van een bedrijf. Een WHY is een geloofsovertuiging. Een visie. Een droom. De reden waarom ze doen wat ze doen.

De tragische gebeurtenis in de Alpen in 1935 was verweven in het DNA van Vibram. Dat was hun WHY: het creëren van een wereld waarin men 100% vertrouwen kon hebben in de grip van schoenen. Geen rubberbedrijf. Geen discgolfbedrijf.

Voordat Steve Dodge onderdeel werd van het Vibram Disc Golf team, benaderde hij het bedrijf met een sponsoringsverzoek voor een discgolfcompetitie. Hij was groot fan van Vibrams’ schoenen en zag een mogelijke link met sponsoring binnen disc golf. In plaats van alleen een Vibram-vlag te plaatsen of het logo te kopiëren op een folder, besloot Vibram een eigen disc te ontwikkelen voor dit evenement. De VP. Van het één kwam het ander.

Ook Al Ries en Jack Trout, schrijvers van het boek ‘Positioning; the Battle for your Mind‘, zouden wat te zeggen hebben over Vibrams’ besluit om een zijtak te starten, weg van het hoofdproduct, maar wel met dezelfde naam: Vibram Disc Golf. Zij zouden het management geadviseerd hebben om een volledig nieuwe naam te kiezen, om identiteitscrisis te voorkomen. Coca Cola doet dit bijvoorbeeld wel. Cola is hun hoofdproduct, maar wist je dat ook Aquarius, Capri Sun, Nestea en Vitamin Water producten zijn van Coca Cola?

 

Een sterk groeiende sport brengt…
De sport disc golf zit nog altijd in een niet te stoppen groei. Sinds de oorsprong in 1975 is er nog geen enkel jaar geweest waar de groei tegenviel. De Nederlandse Frisbee Bond (NFB) is de snelst groeiende bond van Nederland. Een sterke groei brengt… meer concurrentie. Disc golf is een markt die heel veel aandacht vraagt van een fabrikant. Alleen wat marketing en een tv-reclame is niet genoeg. Bedrijven als Innova, Latitude 64° en Prodiscus hebben hun volle aandacht op de sport. Dag in, dag uit. Die aandacht is bij Vibram gesplitst. Disc golf is een relatief kleine zijtak van het originele bedrijf.

Ondanks dat er steeds meer spelers komen is disc golf nog altijd een niche markt. Zit hier het echte geld? De frisbeesport vereist erg veel aandacht, maar met een groeiende concurrentie en relatief lage marges wordt het steeds lastiger. De kans is groot dat Vibram vele (of alle) jaren extra geld heeft bijgelegd om hun discgolflijn bij te staan. Vibrams’ discs waren in vergelijking met veel andere fabrikanten net ietsjes duurder. Het kan zijn dat hun productieproces simpelweg hogere kosten met zich meebracht dan die van een concurrent. Enerzijds is dat ook niet zo gek als je terugkijkt op de wonderlijk kleurrijke creaties. Het bedrijf zou onder sterke prijsdruk kunnen hebben gestaan.

 

De weg naar het recreatieve…
Met het besluit de Vibram Open over te dragen aan MVP en hiervoor in de plaats Grip Events te starten, startte Vibram eind 2017 met een doelgroepverandering. Zo’n verandering heeft impact op ieder onderdeel van het bedrijf. Een andere doelgroep heeft andere wensen. Welk probleem (de grote ondernemersvraag) heeft de recreatieve discgolfer? En wat voor oplossing zal Vibram bieden?

Ik was erg nieuwsgierig naar deze ontwikkeling. Persoonlijk zie ik erg weinig bedrijven met een focus op de recreatieve discgolfer. Over het algemeen is de overtuiging: “Als professionele discgolfers (het liefst de World Champion) mijn discs gebruiken, word ik bekender en zullen hééél veel andere discgolfers ook mijn discs gaan gebruiken.”

Vibram dacht ineens weer anders…

Helaas hadden ze de hoop al opgegeven en zullen we er nooit meer achter komen wat deze doelgroepverandering had kunnen betekenen voor Vibram Disc Golf en de sport over het algemeen.

 

Persoonlijk denk ik niet dat we ooit (in ieder geval de komende 30 jaar) weer een bedrijf krijgen die rubberen discs naar de markt brengt. Vibram was uniek.

Gelukkig hebben wij op de webshop van Disc Golf Adventure nog een aantal Vibram discs beschikbaar. Voor al deze Vibram discs geldt dus helaas: Op = Op.

Zorg dat je je favoriete Vibram discs op voorraad hebt. Dit is het moment om ze in 5 stuks te kopen in plaats van een enkele.

Mocht je nog niet bekend zijn met Vibram… Het is een absolute aanrader om in ieder geval één disc aan je collectie toe te voegen. Al is het maar om over 20 jaar de zeer zeldzame disc aan je kinderen (de nieuwe generatie professionele discgolfers) te kunnen show-off’en.

 

Geschreven door: Marco Louters